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Canal de Panamá: La parte triste detrás de la construcción

El canal de PanamáLock Canal, propiedad y administrado por la República de Panamá, conecta los océanos Atlántico y Pacífico a través del estrecho istmo de Panamá. El Canal de Panamá tiene unas 40 millas (65 km) de largo de costa a costa y unas 50 millas (82 km) desde el Atlántico hasta las profundidades del Pacífico. Terminado en agosto de 1914, el canal, junto con el Canal de Suez, es una de las dos vías fluviales artificiales de mayor importancia estratégica en el mundo. De lo contrario, los barcos que viajan entre las costas este y oeste de los Estados Unidos tendrían que rodear el Cabo de Hornos en América del Sur, pero el canal corta el viaje en unas 8.000 millas náuticas (15.000 km). Incrementar. También se logran ahorros de hasta 3500 millas náuticas (6500 km) cuando se viaja entre una costa del norte America y el puerto opuesto de América del Sur. Buques que viajan entre Europa y el Este Asia o Australia puede ahorrar hasta 2000 millas náuticas (3700 km) utilizando el canal.

Canal

El Canal de Panamá se encuentra a 9 grados de latitud norte, donde la división continental de América del Norte cae en uno de sus puntos más profundos. El canal no cruza el istmo de este a oeste, como comúnmente se cree. Desde la entrada de Corón del lado del Atlántico, se extiende hacia el sur a través de las esclusas de Gatún para llegar a la parte más ancha del lago Gatún. Luego gira bruscamente hacia el este y sigue un rumbo aproximadamente sureste hasta que llega al Golfo de Panamá en el lado del Pacífico. La terminal cerca de Balboa está a unos 40 km al este de la terminal cerca de Colón. El Ferrocarril del Canal de Panamá y la Carretera Boyd Roosevelt corren paralelos al canal. Las embarcaciones que navegan del Atlántico al Pacífico ingresan al canal de acceso a la Bahía de Limón, a unos 11 km de las esclusas de Gatún.

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Roosevelt en una máquina excavadora durante la construcción del Canal de Panamá, alrededor de 1908_©Biblioteca del Congreso, División de Grabados y Fotografías

Qué sucedió

Cuando la geografía del “Nuevo Mundo” fue revelada a los colonos europeos, el valor social, económico y político del atajo del Atlántico al Pacífico fue evidente. Fue un largo viaje desde Europa al Este alrededor del Cabo de Hornos, el extremo sur de América del Sur. Una ruta mucho más corta a través de esta parte de la división continental que ahora llamamos Panamá era una perspectiva muy atractiva. A principios del siglo XIX, el científico alemán Alexander von Humboldt fue el primero en definir un pasaje desde el Atlántico a través de América Central hasta el Océano Pacífico. Tal tránsito suyo acorta el viaje de Nueva York a California de aproximadamente 13,000 millas alrededor del Cabo de Hornos a una de aproximadamente 6,000 millas a través de América Central. El gobierno de los EE. UU. ha llevado a cabo estudios técnicos e investigaciones en las tres rutas, y los expertos técnicos de los EE. UU. generalmente tienden a favorecer la ruta de Nicaragua. Una importante consideración de ingeniería a favor de la Vía Marítima de Nicaragua es la existencia de un lago natural, el Lago de Nicaragua, que acomodaría una considerable variedad de canales de costa a costa.

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Grandes barcos en una de las esclusas del Canal de Panamá_©Ovidiu Craciun

Los problemas de ingeniería

Esta es una discusión sobre cuestiones técnicas y ética técnica. No se consideran los problemas políticos, financieros y de seguridad de la salud que surgen de esta empresa monumental, excepto que las presiones políticas y económicas han llevado a malas decisiones técnicas. Los siguientes son los principales problemas técnicos que surgen al considerar la ruta y la configuración básica de las rutas marítimas transoceánicas que unen los océanos Atlántico y Pacífico.

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Portacontenedores acercándose a las esclusas de Gatún en el Canal de Panamá_© Ron Gatepain

Ruta: Un esfuerzo técnico de esta escala y costo requirió una revisión técnica de rutas y configuraciones alternativas del canal. Esto significa considerar las rutas de Nicaragua y Tehuantepec y considerar configuraciones alternativas razonables para la ruta de Panamá.

Mecánica de suelos: Con respecto a la ruta de Panamá, en ese momento se conocía suficiente información sobre las condiciones climáticas del Istmo de Panamá, lo que generó serias preocupaciones sobre la dinámica del suelo a lo largo de la ruta del canal propuesta. En particular, se sabía que las lluvias torrenciales periódicas a lo largo de la ruta propuesta del canal saturarían severamente los suelos. Aún así, en el momento de las recomendaciones de la Conferencia de París administrada por Francia, era necesario tener más conocimientos sobre los efectos de este fenómeno. No se consideró el proyecto de construcción del Canal de Panamá.

Control del Río Chagres: La climatología, geografía y topografía natural de Panamá pasarían por el Istmo de Panamá. Una propuesta razonable para un canal transoceánico cruzaría el río Chagres, que se sabe que pasa rutinariamente en ángulos muy altos. Dejé en claro en ese momento que necesitaba variaciones de flujo estacional de gran altitud.

Control de mareas: Las variaciones de mareas extremadamente altas en el lado del Pacífico del Istmo de Panamá presentaron importantes desafíos de ingeniería para la ruta del Canal de Panamá. Operación del propuesto canal transoceánico a través del Istmo de Panamá.

Hombres trabajando en las esclusas del Canal de Panamá_©Biblioteca del Congreso

Lecciones aprendidas

Mirar hacia atrás es excelente. Es más fácil mirar hacia atrás y criticar el pasado que identificar y abordar problemas técnicos en un proyecto grande. Para ser justos, cuando se construyó el Canal de Panamá francés, la teoría de ingeniería aplicable a su proyecto podría haberse desarrollado mejor hoy. La base de experiencia de los ingenieros civiles era menor que la actual. También es fundamental reconocer que está disponible hoy en día. Teniendo en cuenta que gran parte del trabajo de perforación y construcción realizado por la empresa francesa no valía nada cuando el gobierno de EE. UU. finalmente compró el proyecto, se hizo cargo y fue reemplazado por Se completó. El esfuerzo de construcción francés fue innecesario y muy decepcionante. Hay algunas de las lecciones éticas más importantes que deben aprender los ingenieros y los encargados de formular políticas públicas y privadas con los que trabajan a diario cuando se embarcan en proyectos de ingeniería a gran escala.

Referencias:

(sin fecha) Departamento de Estado de EE.UU. Departamento de estado de los Estados Unidos. Disponible en: https://history.state.gov/milestones/1899-1913/panama-canal (Consultado: 11 de diciembre de 2022).

Caroline Lieffers, TC (2018) La construcción del canal de Panamá estuvo marcada por los horrores de los trabajadores del Caribe, Scroll.in. Desplazarse.en. Disponible en: https://scroll.in/article/875969/the-panama-canals-construction-was-marked-by-horrors-for-caribbean-workers (Consultado: 11 de diciembre de 2022).

¿Qué es el Canal de Panamá? (sin fecha) Encyclopædia Britannica. Enciclopedia Británica, Inc. Disponible en: https://www.britannica.com/question/What-is-the-Panama-Canal (Consultado: 11 de diciembre de 2022).

Www.jstor.org (sin fecha). Disponible en: https://www.jstor.org/stable/27500003?seq%3D2%23metadata_info_tab_contents (Consultado: 11 de diciembre de 2022).

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Fundador y Ceo de ArquitecturaToday soy Arquitecto e Ingeniero de sistemas informáticos.

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